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老板一夜暴富?收入只有几十万的小公司,让苹果公司败诉,赔偿额或达34亿元

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一家一年营收只有8.5万美元(58万元)的袖珍公司,却告倒了全球市值第一的苹果公司。在今年3月份已经拿到苹果4.4亿美元的巨额赔偿之后,根据法院的最新裁决,这家袖珍公司有望再从苹果的银行账户上划走5.028亿美元(约合人民币34亿元)。两项相加,就是9.428亿美元,约合人民币64亿元,是它年收入的1.1万倍。

这家袖珍公司名叫VirnetX,它没有销售任何实际的产品或服务,其CEO、首席科学家等核心人员的相关资料也十分模糊。那VirnetX究竟是做什么的呢?它主要靠专利诉讼“碰瓷”以赚取收益,在业界,这类公司有一个统一的称谓,即“专利流氓”。在苹果公司之前,微软也是“受害者”,当时微软花了2300万美元,与VirnetX就Skype技术的专利纠纷达成和解。

让我们看看VirnetX是怎么做到的吧!

诉讼争议的核心:赔偿金额的裁定

VirnetX与苹果公司的恩怨要追溯到2010年。当时位于内华达州的VirnetX公司在德克萨斯州东区的联邦法院提起诉讼,指控位于加州的苹果公司的FaceTime、VPN on Demand和iMessage侵犯了其四项安全网络(即虚拟专用网络)和安全通信链路的专利,并要求苹果为侵权支付赔偿。此后,两方一直进行了10年的法律拉锯战。期间,这个专利侵权案经过4次审理。直到2020年2月,美国最高法院驳回了苹果公司的上诉,该案将退回德州地方法院,要求执行4.4亿美元的赔偿,今年3月,苹果公司最终支付了这笔专利费,这起诉讼侵权案由此终结

图片来源:视觉中国

而最新的这笔涉及金额5.028亿美元的诉讼,始于2012年。双方的核心争议点是仍是对于苹果手机中FaceTime和VPN on Demand功能侵权赔偿金额的裁定。据界面新闻援引彭博社报道,在这起判决中,原告VirnetX认为,苹果设备中的视频通话软件FaceTime、专网功能VPN on Demand(VPN on Demand是iPhone的一个功能,使人们可以访问虚拟专用网络)对其多项专利构成侵权。该案的陪审团被要求确定苹果拖欠VirnetX 的版权费。

得克萨斯州东区法院做出判决前,庭审持续了四天。双方就赔偿金额进行辩论。原告 VirnetX认为苹果应该支付7.18亿美元的侵权费用,这是基于每个设备120美分计算得出;而苹果试图就1.13亿美元进行谈判,它声称专利费不应该超过每个设备19美分。最终陪审团裁定的金额为每台设备84美分,赔偿金总额为5.03亿美元。

图片来源:视觉中国
VirnetX的首席执行官拉森(Kendall Larsen)当时在新闻通告中表示,这起官司经历了10年、4场庭审、2次上诉法庭的判决才得到了“有利的判决结果”。
苹果发言人对此表示失望,并计划上诉。
他表示,“这起案件已经持续了十多年,其中的专利与我们产品的核心操作无关,已经被专利局认定为无效。这样的案件只会扼杀创新,损害消费者的利益。”

维权斗士还是“碰瓷狂魔”?

相信不少人会对这家与苹果拉锯十年之久的公司感兴趣,VirnetX究竟什么来头,能让苹果一而再,再而三地败诉?
原告VirnetX是一家软件上市公司,于1999年登陆纽交所。公开信息显示,这家公司的核心技术是网络通信技术,他们的宣传中表示,就连美国中央情报局都在使用他们的通信技术。

截图来源:VirnetX官网
不过,更多人知道这家公司是因为它的另一个名号——“专利流氓”。
VirnetX被称为“专利流氓”的主要原因是,这家公司被指控没有销售任何实际的产品或服务,而专利起诉是VirnetX其绝对的收入来源,用大白话来说就是“碰瓷”。
更令人疑惑的是,在每经小编搜索该公司的资料时,发现其几乎没有任何产品、专利发布的消息,就连其CEO、首席科学家等人的资料都非常少。
公开资料显示,这家公司赢得了针对各种技术大厂的知识产权诉讼。自2010年以来,VirnetX一直与苹果、思科以及微软等公司打官司。
其中苹果的专利赔偿为其带来了巨额收入。今年3月,VirnetX与苹果始于2010年的官司完结,苹果支付了超4.4亿美元侵权费用,是VirnetX全年收入的愈3500倍。根据该公司年报,其2019年的收入仅为8.5万美元。以此计算,此次侵权赔偿的金额相当于其年收入的5900倍。
此外,2014年12月,微软和 VirnetX以2300万美元和解了有关Skype技术的专利纠纷。
截至11月3日,VirnetX股价报5.04美元,较前日下跌了9.03%,总市值3.6亿美元。

苹果屡次遭遇专利诉讼案
苹果因为专利吃亏已经不是第一次了。苹果正面临多起涉及巨额赔偿金的专利侵权诉讼,包括一起来自中国企业的诉讼。今年8月,上海智臻智能网络科技(小i机器人)在上海起诉苹果,认为苹果的智能语音助理Siri侵权其专利,索赔100亿元。

图片来源:视觉中国
2010年,苹果公司以2亿美金收购了Siri.Inc.(成立于2007年)。2011年12月6日,苹果公司首次在其发布的iphone4S手机上推出Siri,即智能个人助理服务,其后又在iphone5、ipad3、ipad4、ipad mini、iTouch4等产品中陆续搭载Siri。经对比分析,Siri技术方案落入小i机器人完全拥有自主知识产权的 ZL200410053749.9号专利(2004年申请、2009年授权)范围中。
2012年6月21日,小i机器人向上海市第一中级人民法院提起诉讼,状告苹果电脑贸易(上海)有限公司以及苹果公司专利侵权。苹果公司声称其在中国没有诉讼材料接受机构,法院依法启动境外司法送达。
经过长达八年的拉锯战,2020年6月28日,中国最高人民法院以终审判决程序确认小i机器人专利权的有效性。接下来的问题是判定Siri是否构成侵权。
根据财新网报道,中国政法大学知识产权中心特约研究员赵占领曾分析,100亿元的索赔金额或是基于Siri相关产品的销售额计算得出,依据是否充分还要审理。一般而言,专利侵权诉讼很有可能走向和解,如果苹果评估专利侵权的可能性较大,很有可能愿意支付一定的和解金。
而在更早的2011年,苹果与诺基亚就因为技术专利问题打过官司,这场诉讼最终在2017年以和解告终;2012年,苹果与三星也因为手机外形专利等知识产权发生过纠纷,这场诉讼同样持续了很多年,并终于在2018年以和解的方式落幕。

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